miércoles, 28 de marzo de 2012

CQ WPX SSB 2012 (Notas)

 Y pasó el CQ WPX SSB Edición 2012, fecha muy esperada por los concurseros porque es uno de los dos eventos en fonía de escala global y "todos contra todos".
El resultado de la participación (nivel reclamado) fue de 724M447 (891318 puntos). Este resultado excedió en casi un 20% el objetivo de contactos de máxima que había planeado. Al mismo tiempo he podido volver a incrementar la cantidad de horas que puedo participar desde 28 Horas en ARRL DX a 33 Horas en esta edición (18% mas) y también incrementar la tasa promedio de QSO en casi un 20% también. Todos estos resultados se deben en parte a factores especiales o fortuitos que no necesariamente  significa que podré repetirlos, tales como haber dispuesto de mas horas el día Sábado que lo que es habitual o el patrón concreto de propagación que hubo durante el concurso. Pero aún asi puedo observar en algunos de los factores algun indicio de progreso entre concursos sucesivos por lo que el resultado me deja muy satisfecho.

PLANEAMIENTO

En las horas previas al concurso realmente no sabía como se comportaría la propagación; en la semana anterior hubo un gran evento solar que distorsionó severamente las comunicaciones de HF (los indices K treparon a valores de 6 y 7) al mismo tiempo que el numero de Wolf estaba muy bajo (en el orden de 50 o 60) al mismo tiempo que el Solar Flux Index (SFI) se mantenía en valores en el entorno de 100. Ninguno de esos factores deriva en un pronóstico de buena propagación; al menos en bandas altas.
Por eso tuve un planeamiento muy conservador, sin plantearme desafíos de mejora, respecto a lo que había sido el perfil de contactos que obtuve recientemente en el ARRL DX.
Reboté ideas con Daniel (LU3CT/LS1D) quien generosamente me compartió su propio planeamiento preliminar el cual, una vez que se le saca los factores de mejores antenas y mas potencia daba un plan razonablemente consistente con el que había hecho. De todas maneras el plan no es mas que una intención que ayuda a calmar la ansiedad mientras no empieza el concurso; la propagación termina siendo la que se encuentre y se tienen que hacer los ajustes según "lo que hay".
Por otra parte esta es realmente mi primer experiencia en este concurso como SO puesto que mi participación anterior fue con la M/S de LQ5H asi que no tenía referencias de primera mano sobre cual podía ser el perfil de contactos; inferencia sobre el supuesto dá algo necesariamente debil, pero aún mejor que nada en mi opinión.
En el LU-CG por su parte Martín (LU5DX) compartió una recomendación de estrategia basada en las caracteristicas del concurso; y de alguna manera me ayudó a comprender que el enfoque del WPX es distinto al de otros concursos donde lo que importan son paises y es importante trabajarlos en la mayor cantidad de bandas posibles; aqui lo que importan son prefijos y si bien es interesante tener la mayor cantidad de paises posibles (porque en definitiva son prefijos distintos) también es posible acumular puntos quedandose en la banda que dé la mejor tasa. Lo que importa es el "run" casi con exclusividad; y este es un ingrediente clave de la estrategia en este concurso.

PROPAGACION

La propagación tuvo caracteristicas variadas a lo largo del concurso; empecé un poco mas tarde de lo planeado pues no tuve en cuenta que en mi camino de retorno de la facultad tengo que pasar por el estadio Chateu Carreras (hoy M.A.Kempes) y jugaba Talleres de local, asi que todo fue mas lento de lo pensado.
Al arrancar me encontré con 10M y 15M muy flojas con solo algunas estaciones JA, la posibilidad de trabajar existió en 20M puesto que el nivel de propagación y las estaciones presentes no eran adecuadas para mi potencia QRP con una antena vertical en 15M; 40M tenia niveles de ruido de S8-S9 con los que ya sé que no tengo que perder el tiempo en QRP.
Mi plan original era tratar de estar lo máximo posible a la noche pero a las 2am hora local era claro que no iba a ninguna parte sin descansar (despues de un dia duro, parte de una semana dura, que redondea un més duro).
Arranqué relativamente temprano el Sábado para encontrarme con la sorpresa de buenas condiciones en 10M con Europa, que si bien se cayeron un poco volvieron con altibajos a permitirme hacer el plan que había trazado. Hacia el final del día pasé a 20M pero no tuve ningún éxito en establecer un run; muchas estaciones, mucha interferencia, condiciones no tan buenas, QRP; la mezcla no era de las mejores. Por su parte 40M siguió sin servir excepto por unos pocos contactos regionales. Probé 80M y si bien escuché algunas estaciones LU, PY y CX no pude trabajar a ninguna; hubo estaciones que estaban fuera de banda. El sábado terminó antes que lo que estaba planeado pero a nivel de plan igual terminé en los niveles planeados. El domingo empecé dos horas mas tarde de lo planeado, temiendo haberme perdido la apertura de la mañana temprano en 10M, pero para mi sorpresa y placer tuve el mejor run de todo el concurso en esa primera hora, que posteriormente se mantuvo el dia en niveles mucho mas altos que los planeados, siempre en 10M para finalmente decaer en las últimas dos horas del concurso. El Domingo pude "picotear" algunos contactos y multplicadores en 15M pero en lineas generales muy poco; tampoco tuve demasiado éxito en 20M donde cada contacto era una penuria para pasar mi licencia y el numeral. Hacia las 7pm local llegó a Córdoba capital un frente de tormenta con bastante actividad eléctrica lo que deterioró bastante el nivel de ruido en 20M e incluso algo a 15 y 10M pero en menor medida; no estoy seguro sobre que tan sensato fue haber seguido en esas condiciones.
Debo haber sido un test de "Roschald" acústico para mis corresponsales que trataban de discernir entre un chisporroteo de ruido y mi modulación para inventar las variantes más curiosas de mi licencia (aunque tengo la creciente sospecha que la consistente confusión de la "Z" por la "S" puede obedecer también a que no tienen muy claro que Zulu se escribe con Z, solo una sospecha).
Los multiplicadores (linea roja punteada en el gráfico) siguieron exactamente el comportamiento pronosticado por Martín, una réplica (a escala menor por supuesto) de la cantidad de contactos durante todo el concurso, aunque como era de experar a medida que progresaba el Domingo apareció un efecto de "agotamiento de espacio" por lo que fueron declinando paulatinamente aunque la tasa de contactos se mantuvo mas o menos estable.
Las estadísticas de participación fueron 33 horas de tiempo de operación con una tasa promedio de casi 22 QSO/Hr (casi 20% de mejora respecto al ARRL DX); 2.75 puntos por QSO (mostrando una mezcla dominantemente de otros continentes) y una tasa de multiplicadores de 1:1.61 confirmando que el puntaje es una función cuadrática del número de QSO fundamentalmente.
La demografía de concurso estuvo dominada por 3 paises con mas del 60% de los QSO (USA 48%, PY 8% y DL con 5%) mientras quen los multiplicadores fueron también gobernados por las mismas tres geografías con mas del 50% de la participación (USA 39%, DL y PY 6%). No me lo propuse como objetivo ni hice esfuerzo alguno para mejorarlo pero pude contactar 69 paises y 27 zonas. Mis contactos con LU fueron relativamente pocos puesto que el grueso de la operación fué en bandas altas (10M en particular) por lo que estaba en skip con la mayoría de ellos; intenté trabajar a muchos pero si bien lo logré con algunos  (LS1D, LP1H,LT1F,LR2F, LR3M etc) no fue así con otros; por supuesto que trabajé a todos los locales que pude (LU3HS, LU3HFA,LU4HW,LW1HR,LU7HW,LU4HW, etc).

OPERACION

En la medida que me voy afianzando en SO AB QRP le voy tomando el gustito, antes lo veía como la categoría a la que tenía que operar si me "sacaban" la SO SB 10M para QRP; pero ahora poco a poco voy tomando la mano y encontrando que parado en una estrategia dominada por 10M puedo apalancar bastante el resultado con una performance mediana en 20M (que es viable en QRP) y con algún picoteo en 40 y 15M (sujeto a las consideraciones posteriores de lo bueno que sería tener una tribanda).
La clave de poder tener una buena performance es tener "run"; pero el problema es que los manuales dicen que en QRP solo se puede operar en "S&P" (Search & Pounce, "picoteo"). Lo que no dicen los manuales es que solamente picoteando se pueden conseguir con una buena performance entre 200 y 300 QSO en QRP; quizás algo mas en concursos con modo asistido o que permitan utilizar el cluster de modo que se puede tener una tasa de 10 o 15 QSO/Hora con un poco de suerte picando con el bandmap en vez de buscar.
Entonces la única forma de perforar ese límite es hacer "run", en QRP, y se puede...... siempre que uno aprenda como hacerlo porque es bien distinto a como opera un "run" con otras potencias.
Para empezar es mas facil hace un run en QRP operando CW que en SSB, el secreto es tener filtros potentes porque uno puede y debe bailar entre los "elefantes"; para lo que ayuda mucho si se tiene una representación visual de como luce el espectro y un filtro muy finito. En mi caso mis filtros son de mi desarrollo y muy angostos; los cambio y ensayo con ellos mas que con las antenas o el resto de los equipos; lo que escucho es el resultado matemático de un polinomio de casi 100 términos.
Por muchos concursos crei que eso era una limitación porque me obliga a sintonizar la estación (pues sino no la escucho) y por lo tanto no siempre la escucho entera y me genera mas repeticiones que las que serían típicas en LP o HP. Pero en QRP, terminé por concluir, es el precio para duplicar la tasa de QSO. En SSB es un poco mas complicado porque las estaciones que lo llaman a uno lo pisan a uno; pero aqui aparece la ventaja de operar mayormente en 10M o 15M (quizás en 20M) donde hay una buena chance que las estaciones que nos llaman estén en skip entre si y no nos pisen a nosotros.
Usando esta técnica pasé de tener una tasa promedio de 10 QSO/Hr a 20 QSO/Hr y he podido manejar tasas de casi 1 QSO/Minuto por tramos prolongados, incluso tasas de 3 o 4 QSO/Minuto por periodos breves; lo que, hay que acordar, es bastante poco vistoso para una operación LP o ni que hablar HP.
El segundo problema es como lidiar con las estaciones fuertes que a veces porque no nos escuchan (a veces sospecho que a propósito) se nos ponen encima de una frecuencia en la que estamos operando y empiezan a llamar sin mas ni mas. Obviamente nuestra señal no "lastima" pero muchas veces es una picardía moverse de una frecuencia que dá buena tasa (e incluso en la que tenemos un spot reciente de cluster o RBN). La clave me la dió un párrafo que mencionó Juan (LU3HY) en la charla de Alvarez, que estoy seguro que Juan lo compartió para usos mejores que el que yo le doy, sobre como hace para "limpiar" un pedacito de banda cuando opera en RTTY. Practiqué bastante en ARRL y usé extensivamente en CQ WPX la técnica de apalancarse en la estación corresponsal para limpiar la frecuencia. Básicamente desplazo mi antena para apuntar a una audiencia geográfica distinta del "okupa" o aprovecho su "skip" para continuar llamando y que algunos me contesten; cuando eso ocurre uso a quien me contesta para que el QSO dure un poco mas (con alguna que otra repetición innecesaria para prolongar su estadía, incluso si tenemos la suerte que hacen algun chiste conversar brevemente preguntandole como viene en el concurso o cosa similar). Por supuesto son todas prácticas que en nuestro sano juicio no haríamos en el medio de un run normal, pero las 6 veces que me quisieron sacar "de pecho" de la frecuencia lo hice y "voila" el "okupa" se termino yendo a otra parte; no molestado por mi insignificante señal, sino por las que me contestaban.
El tercer problema es como encontrar un lugarcito donde meterse; en 10M quizás no es tan crítico porque basta con irse muy alto o bajo en el segmento de fonía (28300 o 28600) para normalmente encontrar algun espacio; pero en 20M es mas complicado; entonces lo que hago es ponerme 2.5/3 KHz arriba de la estación mas fuerte que encuentre y empezar a llamar ahi; a mi una estación por "debajo" me molesta mucho menos que una "por arriba" y suficientemente cerca nadie se mete porque las tasas que se logran no son altas (pero para QRP si lo son); hay veces que funciona y otras que no, en especial si el corresponsal opera siguiendo un spot no molesta la otra estación; nos perdemos los "ruleteadores" que nos pasan de largo, pero aun asi la tasa que queda es muy buena para QRP.


TECNICA

La configuración de la estación tenía algunas mejoras sujetas a evaluación. Una de ellas fue instalar (re-instalar en realidad) la antena dipolo de 40M que con los recaudos del caso puede cargarse en 160M dando una capacidad limitada de operación en esa banda. Un dipolo de 40M es lo más grande que entra en mi casa en dimensiones "normales". Por lo menos a nivel local las pruebas realizadas en los dias anteriores fueron exitosas. No obstante durante el concurso no escuché a ninguna estáción en 160M las dos veces que sintonicé.
Mi posición sobre la banda de 160M ha ido lentamente cambiando a medida que van pasando los concursos; está claro que en mi casa no voy a poder poner ninguna antena de esta banda que no sea de compromiso y no se puede trabajar en QRP con una antena de compromiso (tengo alguna duda sobre que tan viable es trabajar en QRP en 160M, pero eso es otra historia). Progresivamente voy pensando a 160M como una oportunidad para operar una configuración movil desde un lugar que tenga mucho espacio, o como parte de una contest station que tenga antenas armadas al efecto.
A medida que me voy afirmando en SO AB QRP me voy dando cuenta que la categoría, al menos para nosotros en LU-landia, se define por lo que podamos hacer en 10-15-20 Metros. Se puede picotear algo en 40M pero no es lo que define nada, al menos en QRP. Las estaciones del hemisferio Norte tienen otro perfil totalmente diferente en lo que respecta a las bandas bajas en QRP, y empiezo a dudar si es un terreno que podamos competir. Asi que creo que la estrategia es hacerse fuerte en 10-15-20 con una tribander. En mi caso tengo una antena direccional para 40-20-10 que rinde muy bien pero me deja desprotegido en 15M donde debería poder tener mejor performance que la que tengo con una "triste" vertical que en QRP (y en fonía) da mucha ventaja. En CW la cosa es bien distinta y tengo muchas mejores chances de hacer un 5 o 10% del total de contactos en 15M contra los misérrimos 1-2% que puedo lograr en fonía (es un orden de magnitud!!!); asi que claramente hay que poner en prioridad una antena tribanda que sea fuerte en 15M.
El otro gran tema que quería evaluar fue el controlador SO3R (Single Operator 3 Radios) que es la 2da vez que tengo la oportunidad de usarlo en condiciones competitivas. Si bien el controlador no está completo porque rutea el audio de los transceptores pero no rutea la señal de micrófono, es claro que si el software de competición (N1MM en mi caso) no soporta el modo no hay forma de hacer el switch facilmente integrado con la operación. Por lo tanto hay dos factores de distracción importantes, uno es que para hacer un contacto con el rig3 hay que tomar el micrófono, el otro es que hay que poner en "mute" el control VOX de los dos equipos principales (es un click en mi caso) pero es dificil mantener la concentración para hacerlo rápido. Por su parte en la configuración que elegí el pasaje del audio de las radios no es rápido y requiere prestar atención.
Hice bastantes contactos con la radio 3 (que permaneció en 10M todo el tiempo) pero siempre implicaron detener el run en mucha mayor medida que lo que lo detengo cuando el mismo contacto lo hago con la radio 2 (que tendía a tenerla en 15 o 20M mientras estaba en run de 10M). Por partes prolongadas del concurso me concentré en operar la radio 1 y la 3 o la radio 1 y la 2; en ningún momento pude tomar el pulso para usar las 3 radios efectivamente.
Un punto que pude probar satisfactoriamente es que la versión mas actualizada del N1MM soluciona el problema, muy molesto, del switch de VFO en el FT890; inicialmente pensé que era algo de mi software de integración con OmniRig. Pero ocurria incluso cuando el N1MM manejaba nativo el CAT; basto que lo reportara para que rápidamente aparecieran con un fix pidiendome que lo probara, lo hice (andaba bien) y ya lo incorporaron a la versión de producción. Es una maravilla y un lujo tener a este grupo ayudandonos a tener una plataforma tan potente (!!!).
Creo que el aprendizaje es concluyente en cuanto a que aporta relativamente poco el operar con 3 radios y lo que en realidad hay que hacer es refinar el controlador SO2R básico e incluso ya empezar luego de casi un año de desarrollo a empezar a emprolijarlo pues en este momento se está empezando a parecer a un "tumor de cables" que progresivamente va avanzando en la mesa de trabajo; y hay que, literalmente, poner en caja.
Hay dos proyectos en los que tengo que concentrarme como siguiente paso (entre muchos otros proyectos para el siguiente paso); uno es un controlador "inteligente" de antena que pueda operar la dirección automáticamente y el otro es un selector automático de antenas que permita elegir las antenas por comando (aunque esto es de menos prioridad). Tengo también que modificar HZVOX para que sense alguna linea y poder hacer el mute por hardware, hay veces que distrae mucho estar buscando la pantalla para hacer el click en el botón y silenciar o prender el controlador.
En la comparación de tres equipos el FT890 que uso como rig2 mostró que es necesario someterlo a reparaciones puesto que sus problemas son muy evidentes; tiene inestabilidad de frecuencia, el sintonizador automático opera en forma errática y sus controles están muy ruidosos. Además de todo eso, y por sobre todo, tengo claro que está irremediablemente "sordo". El FT100D que utilicé como equipo 3 fue claramente superior en recepción y hasta que pueda completar las reparaciones va a volver a ser el rig2.
El sistema ALC me dió bastantes problemas esta vez, varias veces la potencia se levantó, no mucho en realidad porque nunca por encima de los 10W y creo que no hice contactos en esa condición; pero claramente hay que revisar que incondicionalmente mantenga los equipos en 5W. Es claro que necesita una medición digital de la potencia para que el lazo de realimentación sea con la salida de los equipos y no con el voltage que controla el ALC porque no basta.
Si bien en la categoría que participé no se permite el uso de cluster competitivamente volví a utilizar el cluster gráfico de Rick (LU9DA) que dá una visión gráfica y agregada de como está la propagación entre las distintas bandas; no oculto su uso porque honestamente creo que no se viola la provisión reglamentaria al hacerlo dado que no aporta información concreta de estaciones o frecuencias. Estuve todo el concurso conectado al cluster pero con el bandmap desconectado, me he acostumbrado demasiado a disponer la información de propagación actualizada, de saber cuando me hacen spot a mi y de la posibilidad de hacer spots por mi parte. Recibí una cantidad de spots importante, aunque por lo que pude ver mas o menos a escala de mi categoría de participación y tiempo de operación.

CONCLUSIONES

Estoy muy contento con la performance, no tengo idea como me posicionará eso en el contexto de los resultados del concurso pero es prematuro para especular sobre eso; lo que podía hacer que era alcanzar las metas que me había propuesto lo hice, el resto va y viene.
Puedo observar los progresos, siempre lentos para la ansiedad que se desarrolla, en la habilidad operativa y en la robustez de la estación (en realidad las capacidades de la estación). Pero todavía estoy en la etapa donde tacho un punto de la lista y agrego cuatro. Hay mucho por hacer y el tiempo para hacerlo es muy (cada vez mas) escaso. Incluso al precio de dejar de lado otras iniciativas que capturan mi atención como ciertos desarrollos basados en SDR o QRPp en los que no he podido tocar nada por meses.
He logrado tener una cantidad de horas de operación comparable al máximo permitido por el reglamento, pero también pude ver los efectos perjudiciales del cansancio tales como tener desorientaciones espaciales y mareos en determinados momentos de operar con la configuración SO2R o en un momento hasta tener dificultades para discriminar que sonido venía por que oido (todas señales que se está tensando la cuerda un poco más que lo aconsejable).
Daria la impresión que el desempeño de estaciones argentinas en general y el colectivo LU-CG será bueno en esta ocasión, lo que me dá mucho gusto.
Ahora empieza la temporada fuerte de concursos de CW, con CQ MM en Abril, CQ WPX en Mayo, WWSA en Junio, IARU en Julio y WAE en Agosto. Salvo alguna "escapada" furtiva para probar algo no planeo participar en concursos de SSB hasta el WAE SSB en Septiembre por lo que la estación paso a configurarla en CW para lo sucesivo.
No obstante, a nivel local está el Campeonato Argentino de HF, que si bien no decidí aún con que estrategia lo voy a encarar ni a que apuntaré, pero todo parece indicar que será una operación que involucrará tres modos (CW, PSK y SSB).
Quizás es la "excusa" para empezar el desarrollo de la estación competitiva en PSK (digitales en general) explorando que ajustes hay que hacer a los distintos controladores, que paquetes de software necesitaré, como hay que configurarlos y toda la áspera curva de aprendizaje que ya estoy recorriendo en los otros modos. Pensaba participar en algún concurso del calendario internacional en RTTY pero, sin descartarlo aún, creo que es mas realista que use el CAHF como banco de pruebas para poner a punto la estación e intentar la aventura de probar internacionalmente para mas adelante.

2 comentarios:

  1. Realmente excelente trabajo Pedro. Se perfila nuevo record LU SOAB QRP. Felicitaciones! 73 de LU5DX

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  2. Gracias por tus comentarios Martín. Lamentablemente el record está muy lejos y lo tiene HC8A (N6KT) quien en 1994 obtuvo 7,520,562 puntos.
    Saludos, Pedro/LU7HZ

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